Ciencia que estudia los seres vivos y sus manifestaciones

Ciencia que estudia la evolución de las especies

La biología es la ciencia que estudia la vida, pero ¿qué es exactamente la vida? Puede parecer una pregunta tonta con una respuesta obvia, pero no siempre es fácil definir la vida. Por ejemplo, una rama de la biología llamada virología estudia los virus, que presentan algunas de las características de las entidades vivas pero carecen de otras. Resulta que aunque los virus pueden atacar a organismos vivos, causar enfermedades e incluso reproducirse, no cumplen los criterios que los biólogos utilizan para definir la vida. En consecuencia, los virólogos no son biólogos, estrictamente hablando. Del mismo modo, algunos biólogos estudian la evolución molecular temprana que dio lugar a la vida; como los acontecimientos que precedieron a la vida no son acontecimientos biológicos, estos científicos también están excluidos de la biología en el sentido estricto del término.

Desde sus inicios, la biología se ha enfrentado a estas cuestiones: ¿Cuáles son las propiedades comunes que hacen que algo esté “vivo”? Y una vez que sabemos que algo está vivo, ¿cómo encontramos niveles significativos de organización en su estructura?

Científico especializado en el estudio de las formas de vida

La taxonomía es la ciencia que se encarga de nombrar, describir y clasificar los organismos e incluye todas las plantas, animales y microorganismos del mundo. Mediante observaciones morfológicas, conductuales, genéticas y bioquímicas, los taxónomos identifican, describen y ordenan las especies en clasificaciones, incluidas las que son nuevas para la ciencia. La taxonomía identifica y enumera los componentes de la diversidad biológica, proporcionando los conocimientos básicos que sustentan la gestión y la aplicación del Convenio sobre la Diversidad Biológica. Por desgracia, los conocimientos taxonómicos distan mucho de ser completos. En los últimos 250 años de investigación, los taxónomos han nombrado alrededor de 1,78 millones de especies de animales, plantas y microorganismos, pero se desconoce el número total de especies, que probablemente oscila entre 5 y 30 millones.

Los taxónomos comienzan por clasificar los especímenes en conjuntos separados que creen que representan especies. Una vez clasificados los especímenes, el siguiente trabajo es ver si ya tienen nombre o no. Esto puede implicar trabajar con guías de identificación, leer descripciones escritas hace quizás 200 años y tomar prestados especímenes con nombre de museos o herbarios para compararlos con la muestra. Esta comparación puede implicar caracteres externos, la necesidad de disecar las estructuras internas o incluso el análisis molecular del ADN. Si no hay coincidencia, los especímenes pueden representar una nueva especie, a la que no se le ha dado un nombre previamente. El taxónomo debe entonces redactar una descripción, que incluya las formas en que la nueva especie puede distinguirse de otras, e inventar un nombre para ella, en formato latino. El nombre y la descripción deben publicarse adecuadamente para que otros taxónomos puedan ver lo que se ha hecho y puedan identificar la especie ellos mismos. Desde que se encuentran los especímenes hasta que el nombre aparece impreso pueden pasar varios años.

Ciencia que estudia la composición química de los seres vivos

La elaboración de cerveza y de pan son ejemplos de procesos que entran dentro del concepto de biotecnología (uso de levadura (= organismo vivo) para producir el producto deseado). Estos procesos tradicionales suelen utilizar los organismos vivos en su forma natural (o perfeccionados mediante la cría), mientras que la forma más moderna de biotecnología suele implicar una modificación más avanzada del sistema u organismo biológico.

Con el desarrollo de la ingeniería genética en los años 70, la investigación en biotecnología (y otras áreas relacionadas como la medicina, la biología, etc.) se desarrolló rápidamente debido a la nueva posibilidad de realizar cambios en el material genético de los organismos (ADN).

Hoy en día, la biotecnología abarca muchas disciplinas diferentes (por ejemplo, genética, bioquímica, biología molecular, etc.). Cada año se desarrollan nuevas tecnologías y productos en los ámbitos de la medicina (desarrollo de nuevos medicamentos y terapias), la agricultura (desarrollo de plantas modificadas genéticamente, biocombustibles, tratamiento biológico) o la biotecnología industrial (producción de productos químicos, papel, textiles y alimentos).

Ciencia que estudia el comportamiento celular de los seres vivos

Cuando Science News for Students pidió a las mujeres del ámbito de la ciencia, la tecnología, la ingeniería y las matemáticas que nos enviaran fotos suyas, recibimos respuestas de todos los aspectos de STEM. Recibimos más de 150 respuestas. Incluyen 18 países y los siete continentes.

Hemos incluido algunas fotos en nuestro reportaje sobre las mujeres en la ciencia. Pero queríamos asegurarnos de que todas tuvieran su oportunidad de brillar. Así que esta semana compartimos sus historias. Aquí están las mujeres que se dedican al estudio de la vida. Conoce a nuestras biólogas.

“Soy zoóloga y estudio las especies invasoras”, dice Bagniewska. “Son especies que han sido llevadas por el ser humano, accidental o intencionadamente, a nuevos lugares y se han convertido en una amenaza para la biodiversidad autóctona del lugar”. Trabaja en la Universidad de Reading (Inglaterra).

La vida de Bagniewska la ha llevado por todo el mundo. Originaria de Polonia, ha vivido en Italia, Tailandia, China, Alemania, Estados Unidos e Inglaterra. “En mi tiempo libre”, dice, “ahora trabajo con comunidades de inmigrantes en Gran Bretaña”.