Ciencia que estudia los restos fosiles

Qué son los fósiles

Los fósiles son los restos conservados de plantas y animales cuyos cuerpos quedaron enterrados en sedimentos, como arena y lodo, bajo antiguos mares, lagos y ríos. Los fósiles también incluyen cualquier vestigio de vida conservado que suele tener más de 10.000 años de antigüedad.

Las partes blandas del cuerpo se descomponen poco después de la muerte, pero las duras, como huesos, conchas y dientes, pueden ser sustituidas por minerales que se endurecen y se convierten en roca. En casos muy excepcionales, también pueden conservarse partes blandas como plumas, helechos vegetales u otras pruebas de vida, como huellas o estiércol. Los restos pueden incluir fósiles microscópicamente pequeños, como foraminíferos unicelulares o granos de polen, así como fósiles más familiares, como ammonites y trilobites.

Las pruebas conservadas de las partes del cuerpo de antiguos animales, plantas y otras formas de vida se denominan “fósiles corporales”. Los “rastros fósiles” son las pruebas que dejan los organismos en los sedimentos, como huellas, madrigueras y raíces de plantas.

Los fósiles nos ofrecen una visión útil de la historia de la vida en la Tierra. Pueden enseñarnos de dónde proceden la vida y los seres humanos, cómo han cambiado la Tierra y nuestro entorno a lo largo del tiempo geológico y cómo los continentes, hoy tan separados, estuvieron conectados en el pasado.

¿Cómo se llamaba el primer fósil y qué significa?

Mi investigación consiste en estudiar a los dinosaurios para comprender mejor cómo vivían. Para ello estudio los especímenes de las colecciones de los museos, salgo a buscar nuevos especímenes y estudio las rocas en las que se encuentran. Cuando vuelvo a casa después del trabajo de campo o de la visita a la colección del museo, analizo los datos.

Como conservador, cuido de la colección de dinosaurios del Museo y ayudo a otros investigadores que quieren venir a estudiar el material y aprender más sobre los animales de la colección. También ayudo a que nuestra colección sea accesible digitalmente: introduzco especímenes en una gran base de datos para hacerla pública y que la gente pueda ver lo que hay en nuestra colección y aprender más sobre ello.

Los paleontólogos estudian toda la vida fosilizada del pasado. Esto incluye desde corales y crustáceos hasta peces y mamíferos. No sólo estudian animales, sino también plantas antiguas. Utilizan la información que descubren no sólo para conocer la vida de los animales, sino para comprender cómo era la Tierra en el pasado.

El estudio de los fósiles se denomina

Según los investigadores, la enorme influencia de los países ricos en la paleontología podría dar lugar a una visión deformada de la historia de la vida. Los investigadores que estudian las tendencias a gran escala en paleontología utilizando recursos como la PBDB son plenamente conscientes de que el registro fósil está sesgado de múltiples maneras, entre ellas la edad y el tipo de roca en la que sobreviven los fósiles. Pero se presta poca atención a los sesgos de los propios recolectores, dice Raja. “Hablamos de los factores físicos que afectan al registro fósil, pero no hay mucha gente que hable de los factores humanos”. Las conclusiones del estudio son importantes, pero desgraciadamente no son una sorpresa, dice Mark Uhen, paleontólogo de vertebrados de la Universidad George Mason de Fairfax, Virginia, y presidente del comité ejecutivo de la PBDB. “Ser consciente de un problema es el primer paso para intentar resolverlo”, afirma.

Pedro Godoy, paleontólogo de la Universidad Federal de Paraná en Curitiba (Brasil), afirma que es importante cuantificar el sesgo del campo hacia los países de renta alta y media-alta, porque puede revelar patrones inesperados, como la enorme escala de la paleontología del paracaídas. “El conocimiento científico no debería limitarse a pequeñas partes del planeta ni ser producido por investigadores de un puñado de países”, añade. “No sólo la paleontología sufre las consecuencias de la ciencia paracaidista, afirma Juan Carlos Cisneros, paleontólogo de la Universidad Federal de Piauí, en Teresina (Brasil). Los descubrimientos de fósiles pueden ayudar a la economía local, por ejemplo atrayendo turistas a los museos. Estos beneficios se pierden si los científicos extranjeros trasladan los fósiles, añade.

La ciencia de estudiar la vida antigua

Es el estudio de la vida prehistórica basado en pruebas fósiles. Los fósiles proporcionan pruebas sobre la vida en la Tierra hace millones o incluso miles de millones de años. Pueden ser restos conservados de seres vivos, como huesos o dientes.    También pueden ser impresiones dejadas en la piedra, como huellas de animales o la forma de una hoja.

Los científicos que estudian los fósiles se llaman paleontólogos. Los paleontólogos comparan los fósiles para encontrar pistas sobre los primeros organismos y cómo vivían. Los fósiles pueden mostrar cómo evolucionaron los organismos a lo largo de períodos de tiempo muy largos. También muestran cómo se relacionan los seres vivos actuales con los de hace millones de años. Algunos fósiles dan incluso pistas sobre la vida cotidiana de los organismos antiguos. Por ejemplo, las huellas fósiles sugieren que algunos dinosaurios vivían en grupo.