Ciencia que estudia los fosiles de animales y vegetales

Fósiles y pruebas de la evolución | Biología | FuseSchool

Los fósiles son los restos conservados o las huellas de animales, plantas y otros organismos del pasado. La edad de los fósiles oscila entre 10.000 y 3.480 millones de años. La observación de que ciertos fósiles estaban asociados a determinados estratos rocosos llevó a los geólogos del siglo XIX a reconocer una escala de tiempo geológica. Al igual que los organismos existentes, los fósiles varían en tamaño, desde los microscópicos, como las bacterias unicelulares, hasta los gigantescos, como los dinosaurios y los árboles.

Figura \N(\NIndiceDePágina{1}): Esqueleto de T-rex «Sue»: Los huesos de este Tyrannosaurus rex se conservaron mediante el proceso de permineralización, lo que sugiere que este organismo fue cubierto por sedimentos poco después de su muerte.

La permineralización es un proceso de fosilización que se produce cuando un organismo está enterrado. Los espacios vacíos dentro de un organismo (espacios llenos de líquido o gas durante la vida) se llenan de agua subterránea rica en minerales. Los minerales se precipitan desde el agua subterránea, ocupando los espacios vacíos. Este proceso puede ocurrir en espacios muy pequeños, como dentro de la pared celular de una célula vegetal. La permineralización a pequeña escala puede producir fósiles muy detallados. Para que se produzca la permineralización, el organismo debe quedar cubierto por los sedimentos poco después de su muerte, o poco después del proceso de descomposición inicial.

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Los fósiles son los restos geológicamente alterados de un organismo que alguna vez vivió y/o de su comportamiento. Hay dos tipos principales: los fósiles corporales representan todo o parte del cuerpo del organismo, y los fósiles traza muestran la evidencia del comportamiento del organismo. El estudio de los fósiles se denomina paleontología, del griego que significa ‘antiguo (paleo-) ser (onto-) estudio (-logía)’. Los científicos que estudian los fósiles se llaman paleontólogos. Los fósiles son de especial interés para los geólogos, ya que pueden ayudar a determinar la edad de una roca concreta en comparación con otras rocas, o identificar el entorno en el que se formó la roca.

Cualquier ser vivo -animal, planta, bacteria u hongo- tiene el potencial de convertirse en un fósil, pero como el proceso de fosilización es destructivo, no todo lo que muere se conserva. La mayoría de los organismos muertos se comen, se pudren o son destruidos por el medio ambiente antes de tener la oportunidad de convertirse en fósiles.

Algunas partes de animales o plantas se conservan más fácilmente que otras. Por ejemplo, los huesos se fosilizan mejor que la carne y los órganos, porque hay menos depredadores y carroñeros que se comen los huesos, y éstos son más resistentes a la destrucción física y química. Los organismos, como las medusas, que no tienen partes duras como los huesos o las conchas, son raros en el registro fósil porque es menos probable que se conserven.

Qué son los fósiles y cómo se forman | Aprende sobre los fósiles

Una vez que la gente empezó a reconocer que algunos fósiles se parecían a animales y plantas vivos, empezaron a entender poco a poco lo que eran. Se dieron cuenta de que en realidad eran los ancestros de las plantas y los animales actuales.

Aunque podemos reconocer e identificar fácilmente algunos fósiles, muchos de ellos representan animales que ya no existen en la Tierra. Sólo conocemos grupos extintos como los dinosaurios, los amonites y los trilobites a través de los fósiles.

Estudiando el registro fósil podemos saber desde cuándo existe la vida en la Tierra y cómo se relacionan las diferentes plantas y animales entre sí. A menudo podemos averiguar cómo y dónde vivían, y utilizar esta información para conocer los entornos antiguos.

Aprenda todo sobre cómo se forman los fósiles, los tipos de

¿Cómo se forman los fósiles? Los fósiles se forman de muchas maneras diferentes, pero la mayoría se forman cuando un organismo vivo (como una planta o un animal) muere y es enterrado rápidamente por los sedimentos (como el barro, la arena o la ceniza volcánica). Los tejidos blandos suelen descomponerse, dejando sólo los huesos duros o las conchas (pero en circunstancias especiales pueden conservarse los tejidos blandos de los organismos). Una vez enterrado el organismo, pueden acumularse más sedimentos, cenizas volcánicas o lava sobre la parte superior del organismo enterrado y, finalmente, todas las capas se endurecen hasta convertirse en roca (se «litifican»). Sólo cuando se produce el proceso de erosión -cuando las rocas se desgastan y son arrastradas por el agua- se nos revelan estos organismos, antaño vivos, desde el interior de las piedras.

El término fósil significa literalmente «desenterrado», que proviene de la palabra latina fossilis. Un fósil se refiere a cualquier resto o rastro de vida pasada que se conserve en el registro de la roca. Los fósiles incluyen los restos de organismos, como tejidos vegetales o animales, conchas, dientes o huesos e incluso bacterias (!), pero también pueden incluir rastros de vida como huellas de pies o madrigueras de gusanos. Los fósiles nos hablan de la historia de la vida en la Tierra, lo que llamamos el registro fósil.