Ciencia que estudia las mariposas

Estudio de la pronunciación de las mariposas

Las alas de la mariposa están desplegadas en un ángulo antinatural, las marcas anaranjadas y negras son visibles en su totalidad. Un alfiler de metal la ensarta en la pared. A través del grueso cristal del expositor, leo la diminuta etiqueta dibujada a mano en la base del alfiler. Me entero de que esta monarca se recogió en Michoud, Luisiana, en 1938.

Especímenes como éste, que se encuentran en el Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian, en Washington, representan datos científicos de valor incalculable. Su estudio ha revelado desde cambios en la forma de las alas de las mariposas a lo largo del tiempo hasta la genética de especies extinguidas o nuevas especies. Ahora también son objeto de un apasionado debate.

Durante siglos, los coleccionistas de mariposas -también conocidos como lepidopteristas- han perseguido sus canteras con un equipo estándar: frascos de alcohol, ladrillos de cianuro, alfileres de metal, tarros y la icónica red para mariposas. Estos entusiastas de los insectos catalogan meticulosamente cada espécimen de mariposa en nombre de la ciencia (y, en ocasiones, de la diversión). Sus premios en forma de alfileres constituyen la mayor parte de las colecciones de mariposas de los museos hasta el día de hoy.

Nombres de mariposas

Eduardo Rendón Salinas está a cargo del programa de monitoreo de la mariposa monarca en WWF-México, que es la organización que encabeza la evaluación anual del tamaño de las colonias de hibernación en los más de 12 sitios de hibernación en el centro de México. Sus incansables esfuerzos en este puesto merecen nuestro reconocimiento como el último científico del mes.

Debido a que la gran mayoría de las monarcas de la población del este de Norteamérica inverna en estos mismos sitios, la medición del tamaño de las colonias proporciona información que es crucial para entender la dinámica del ciclo de vida de este insecto, así como para evaluar el estado de la población de las monarcas “orientales”. Cada año, los informes del tamaño de las colonias de Eduardo y de su personal son esperados con impaciencia por los investigadores de la monarca y por los ciudadanos preocupados, especialmente cuando la población es baja.

La Dra. Bartel es una novata en el mundo de la investigación sobre las monarcas, pero ya ha hecho grandes contribuciones a nuestro conocimiento de este increíble insecto, y por ello merece un reconocimiento como nuestra última científica del mes.

Polilla

El Museo Nacional de Historia Natural del Instituto Smithsoniano alberga una notable colección de unos 35 millones de especímenes de insectos, entre los que se encuentran 3 millones de lepidópteros (mariposas y polillas) que se utilizan para la educación y la investigación. Científicos, educadores, cuidadores de animales y voluntarios colaboran para compartir conocimientos y mostrar la importancia de estos y otros insectos.

Las polillas y mariposas pertenecen al orden Lepidoptera, que deriva de las palabras griegas “escama” y “ala”. Las aproximadamente 135.000 especies de polillas y las casi 20.000 especies de mariposas de todo el mundo tienen pequeñas escamas en sus alas.

Las polillas y las mariposas dependen de las plantas durante toda su vida. Las mariposas ponen sus huevos en plantas huésped específicas, como el algodoncillo para la monarca. Cuando las orugas eclosionan, se alimentan de las hojas de la planta huésped, creciendo y creciendo hasta que la oruga forma su capullo o crisálida, que a menudo está adherida a la planta.

Las colecciones del Departamento de Entomología del Smithsonian se utilizan para la investigación, por ejemplo, sobre las relaciones evolutivas y la ecología. Uno de los objetivos actuales es documentar los lepidópteros de Sudamérica, “la fauna más rica y menos conocida del mundo”. Por ejemplo, el Dr. Don Harvey utiliza las colecciones del museo para ordenar las relaciones de las especies de América Central y del Sur. En la última década, ha encontrado tres nuevas especies de Panamá y Colombia y cinco nuevas especies de Ecuador.

El duque de Borgoña

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