Ciencia que estudia las cuevas

Las cuevas más largas del mundo

Hace más de 200 años que se realizan investigaciones científicas en lo que hoy es el Parque Nacional de Mammoth Cave. Los primeros estudios científicos se centraron en los minerales de las cuevas (especialmente los nitratos que formaban el salitre) y en la arqueología asociada a la cueva. Más tarde, se empezaron a estudiar las interesantes criaturas adaptadas a las cuevas de la zona. Se han publicado cientos de artículos sobre descubrimientos científicos en Mammoth Cave. Desde 1842, se han descrito al menos 59 especies de animales, plantas y microbios del parque. La investigación en Mammoth Cave ha dado lugar a importantes descubrimientos en geología, hidrología, espeleología, arqueología, biología y microbiología.

Espeleólogo

La espeleología es a la vez un nicho de las geociencias y un amplio campo de estudio que estudia muchos aspectos de las cuevas. Es mucho lo que podemos aprender de estas curiosas formaciones geológicas, desde cómo se formaron hasta qué especies zoológicas las habitan, pasando por su perfil geológico, examinando cómo se forman las estalagmitas y estalactitas, su hidrología interna (el perfil y los procesos de las masas de agua dentro de las cuevas). También se interesarán por las cuevas como hábitat de restos paleontológicos y antropológicos.

Las cuevas son a menudo un microcosmos de la ecología de nicho, por lo que quienes tengan un interés profesional en las ciencias biológicas – zoología, botánica, micología, entomología – podrían sentirse atraídos también por la espeleología al examinar las plantas y especies animales autóctonas que crecen y prosperan dentro de un sistema de cuevas. En los últimos años, los investigadores han descubierto plantas que pueden crecer con niveles de luz muy bajos. La comprensión de estas plantas puede arrojar luz sobre una serie de cuestiones interrelacionadas, como la genética de las plantas.

Las cuevas también son importantes fuentes de depósitos minerales. Los espeleólogos podrían trabajar en la extracción de estos recursos o en el examen de cómo pudieron formarse allí. Los espeleólogos también pueden trabajar como cartógrafos, elaborando mapas de cuevas de uso recreativo o turístico, ideando la ruta más segura a través de una cueva o ideando formas de garantizar su seguridad. Trabajan sobre todo en cuevas, pero pasan su tiempo entre oficinas y laboratorios y los sistemas de cuevas que estudian.

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Una cueva es “una abertura natural en el suelo que se extiende más allá de la zona de luz y es lo suficientemente grande como para permitir la entrada del hombre”, según el Servicio Geológico de Estados Unidos. Las cuevas pueden variar en tamaño, desde habitaciones individuales hasta grandes formaciones con pasillos sinuosos que se extienden durante kilómetros. Las cuevas suelen formarse en tipos de roca, como la caliza, que se disuelven en el agua. Las cuevas pueden tardar entre decenas de miles y cientos de miles de años en formarse. El estudio de las cuevas se denomina espeleología, y su exploración, espeleología. Las cuevas son famosas por sus rasgos de piedra de goteo llamados espeleotemas, los más conocidos de los cuales son las estalactitas y estalagmitas. Muchas de las extrañas criaturas que se encuentran en las cuevas se han adaptado a vivir en una oscuridad casi total o total; algunas son ciegas a la luz visible. Vea fotos de cuevas y lea sobre los últimos descubrimientos e investigaciones espeleológicas.Temas relacionados: Arqueología, Fósiles, Orígenes humanos

El que estudia las cuevas

Las cuevas son lugares inhóspitos para la mayoría de los seres vivos, ya que carecen de luz y, en consecuencia, tienen poco alimento. Sin embargo, las cuevas albergan una gran variedad de especies adaptadas a este hábitat extremo. La mayoría de estas especies son muy raras y pueden ser un valioso recurso científico para la reconstrucción de climas y hábitats geológicos del pasado. Las cuevas de Cerdeña han demostrado ser una fuente inagotable de nuevos descubrimientos de especies que muestran una alta concentración de especies endémicas. Al ser una isla y contar con sistemas kársticos fragmentados, Cerdeña es uno de los puntos calientes de biodiversidad más importantes de Europa.

Los participantes deberán recoger la fauna de las cuevas mediante muestreo directo -sin utilizar cebos- ayudados por fórceps, un aspirador (también conocido como pooter), un pincel, etc. Sólo se toman muestras de especies desconocidas o interesantes y se envían a especialistas de todo el mundo para su estudio. Los cavaleros tienen que recoger datos sobre el lugar de muestreo y los animales muestreados, que se registran en su cuaderno de campo y en sus hojas de datos.