Ciencia que estudia el lenguaje

Ramas de la lingüística

La lingüística es el estudio científico del lenguaje. Pero, como señala Chris Daly, «hay puntos de vista rivales sobre lo que debe decirse acerca de lo que es la lingüística» (Philosophy of Language: An Introduction, 2013).

No hay que confundir a un lingüista con un políglota (alguien que es capaz de hablar muchos idiomas diferentes) o con un experto en idiomas o SNOOT (una autoridad autoproclamada en el uso). Un lingüista es un especialista en el campo de la lingüística.

En pocas palabras, la lingüística es el estudio científico del lenguaje. Aunque los distintos tipos de estudios lingüísticos (incluyendo la gramática y la retórica) se remontan a más de 2.500 años, la era de la lingüística moderna apenas tiene dos siglos.

Iniciada con el descubrimiento, a finales del siglo XVIII, de que muchas lenguas europeas y asiáticas descendían de una lengua común (el protoindoeuropeo), la lingüística moderna fue remodelada, primero, por Ferdinand de Saussure (1857-1913) y, más recientemente, por Noam Chomsky (nacido en 1928) y otros.

Como la mayoría de las disciplinas académicas, la lingüística se ha dividido en numerosos subcampos que se solapan: «un guiso de términos ajenos e indigeribles», como los caracterizó Randy Allen Harris en su libro de 1993 The Linguistics Wars (Oxford University Press). Utilizando la frase «Fideau persiguió al gato» como ejemplo, Allen ofreció este «curso intensivo» sobre las principales ramas de la lingüística. (Siga los enlaces para saber más sobre estos subcampos).

Objeto de estudio de la lingüística

La Linguistic Society of America señala que la lingüística es un campo de la ciencia que tiene casi 3.000 años de antigüedad. Los lingüistas modernos se ocupan principalmente de la lingüística teórica o aplicada. Su investigación incluye muchas facetas del lenguaje y de la estructura de la lengua, que pueden estudiarse a varios niveles.

La disciplina de la lingüística se centra en las teorías de la estructura, la variación y el uso del lenguaje, la descripción y la documentación de las lenguas contemporáneas y las implicaciones de las teorías del lenguaje para la comprensión de la mente y el cerebro, la cultura humana, el comportamiento social y el aprendizaje y la enseñanza del lenguaje.

La fonología y la fonética -el estudio de los sistemas sonoros de las lenguas- se ocupan de los enunciados básicos del habla. Se puede investigar observando qué propiedades físicas del tracto vocal (incluidos los labios y la lengua) se utilizan para formar distintos sonidos lingüísticos para transmitir información. La morfología y la sintaxis se ocupan del estudio de la estructura interna de las palabras y las frases. Además del estudio de los sistemas sonoros de las lenguas y de la estructura de las palabras y oraciones, los lingüistas tratan de especificar el significado que hay detrás de las palabras y las combinaciones de palabras. Esta investigación se conoce como semántica. Los semánticos también comparan los significados de estas combinaciones cuando interactúan con la información contextual, un subcampo conocido como pragmática.

La lingüística como ciencia

¿Se ha preguntado alguna vez por qué decimos «pies» en lugar de «pies»? ¿O qué hacemos con la boca para que una b suene diferente a una p? ¿O por qué rara vez decimos lo que realmente queremos decir? Preguntas como éstas son las que intrigan al lingüista.

Mucha gente piensa que un lingüista es alguien que habla muchas lenguas y trabaja como profesor de idiomas o como intérprete en las Naciones Unidas. En realidad, a estas personas se les llama más bien «políglotas». Aunque muchos lingüistas son políglotas, la lingüística se centra en la estructura, el uso y la psicología del lenguaje en general.

La lingüística se ocupa de la naturaleza del lenguaje y la comunicación. Se ocupa tanto del estudio de lenguas concretas como de la búsqueda de propiedades generales comunes a todas las lenguas o grandes grupos de lenguas. Incluye las siguientes subáreas:

Aunque la lingüística sigue siendo en gran medida desconocida para el público culto, es un campo creciente y apasionante, con un impacto cada vez más importante en otros campos tan diversos como la psicología, la filosofía, la educación, la enseñanza de idiomas, la sociología, la antropología, la informática y la inteligencia artificial.

Fonología

¿Qué es la lingüística? Póster de investigación de estudiantes de doctorado (foto de mjzimmer)Cada lengua humana es un complejo de conocimientos y habilidades que permiten a los hablantes de la misma comunicarse entre sí, expresar ideas, hipótesis, emociones, deseos y todas las cosas que necesitan ser expresadas. La lingüística es el estudio de estos sistemas de conocimiento en todos sus aspectos: ¿cómo se estructura dicho sistema de conocimiento, cómo se adquiere, cómo se utiliza en la producción y comprensión de mensajes, cómo cambia con el tiempo? En consecuencia, los lingüistas se ocupan de una serie de cuestiones particulares sobre la naturaleza del lenguaje. ¿Qué propiedades tienen en común todas las lenguas humanas? ¿En qué se diferencian las lenguas y hasta qué punto las diferencias son sistemáticas, es decir, podemos encontrar patrones en las diferencias? ¿Cómo adquieren los niños un conocimiento tan completo de una lengua en tan poco tiempo? ¿De qué manera pueden cambiar las lenguas a lo largo del tiempo? ¿Cuál es la naturaleza de los procesos cognitivos que entran en juego cuando producimos y entendemos el lenguaje?